Zarafa

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Gravure du XIXème siècle représentant la girafe.
La girafe, empaillée, au Muséum d'histoire naturelle de La Rochelle.

Zarafa est le nom donné à la girafe offerte au roi Charles X, roi de France, par le vice-roi d'Égypte, Méhémet Ali, en 1826. Elle est née en 1825 et morte le 12 janvier 1845.

Le nom de « Zarafa » lui a en fait été donné bien plus tard, puisque, en réalité, la girafe n'avait pas de nom. Cependant, le nom de Zarafa est resté, et c'est généralement celui par lequel on la connaît.

Cette girafe très célèbre a traversé la France à pied pour arriver au Jardin des plantes, à Paris, où elle a vécu pendant 18 ans. C'était la première girafe que l'on ait jamais vu en France, et la troisième en Europe, ce qui explique que cet animal nouveau et étrange ait eu beaucoup de succès, et soit resté aussi célèbre. Après sa mort, la girafe a été empaillée, et on peut aujourd'hui la visiter au Muséum de La Rochelle

En 2012, un dessin animé français raconte l'histoire de la girafe Zarafa.

Histoire

On pense que la girafe est née en 1825. Offerte par Mouker Bey, seigneur du Soudan, au vice-roi d'Égypte, Méhémet Ali, celui-ci l'a offerte à son tour comme cadeau diplomatique au roi de France de l'époque, Charles X.

Elle a été capturée au Soudan, et emmenée jusqu'à Alexandrie le long du Nil, sur une felouque. De là, elle traverse la Méditerranée en direction de Marseille sur un navire spécialement aménagée (trop petite, la girafe avait besoin que le pont du navire soit percé de trous pour faire passer sa tête). Elle était accompagnée de toute une escorte, et de trois vaches, car, étant encore un bébé, la girafe devait boire 25 litres de lait par jour!

La girafe arrive à Marseille le 14 novembre 1826. Il faut alors décider comment la transporter jusqu'à Paris! Finalement, au printemps suivant, la girafe prend la route, accompagnée de ses vaches et d'une escorte de gendarmes, pour se rendre à Paris à pied, étant donné qu'il est impossible de la transporter autrement. C'est le naturaliste Étienne Geoffroy Saint-Hilaire, directeur du Jardin des Plantes, qui se charge de l'accompagner. Elle va donc traverser la toute la France à pied, et arrivera à Paris le 30 juin.

La girafe restera une des principales attractions de la Ménagerie du Jardin des Plantes jusqu'à sa mort, après quoi elle sera empaillée, et exposée au Muséum d'Histoire naturelle de La Rochelle, où on peut encore la voir aujourd'hui.

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